Charging locusts? A 14th Century Seal from Lower Austria

In 1338 an enormous locust swarm from Hungary moved up the Danube to Austria and Southern Germany. In his autobiography (Vita Caroli Quarti), Emperor Charles IV provided the most famous description of the swarm, as it crossed his path in Lower Austria end of July 1338.[1] He recounted that the thunderously loud swarm stretched over seven miles and that its density completely shrouded the sun. Parts of the swarm traversed Bohemia, as the chronicler Franz of Prague described so impressively[2], and reached the Rhine, but a considerable number of the insects obviously also arrived in Northern Italy.[3] Scientific results, which examine warve-chronologies from the Schalkmehrener Maar lake in the Eifel region, West of river Rhine, even found a uniquely high concentration of insect remains in the sediment layers attributed to 1338.[4]

Oddly, medievalist scholars and climate historians have never focused on the events between 1338-40 exclusively, clustering them into the context of locust invasions over several centuries.[5] No specific identifiable meteorological conditions seem to have existed in East-Central Europe or Italy that would have favoured the breeding of locust swarms, so the area of their origin most probably laid elsewhere.[6] However Christian Rohr has pointed to a rather interesting object which was possibly connected to the locust invasions of 1338-1340.[7] The object in question is the 1347 seal of Niklas Fronauer, a nobleman from Lower Austria, which is decorated by a coat of arms charged with a locust (Fig. 1).[8]

Siegel_Nikolaus der Fronauer_1347

Figure 1: Seal of Niklas Fronauer from 1347 showing a locust as his coat of arms (Source: Niederösterreichisches Landesarchiv St. Pölten [NÖLA], St. Urk. 354; all rights reserved).

The Fronauer family lived in the first half of the 14th century near Krumbach and Würflach on the border of Styria, Southwest of Wiener Neustadt.[9] Linking this heraldic figure to an encounter between the members of this family and the locust swarm of 1338-40 is difficult to prove. However a connection might be established here because the Fronauer family not only lived in the affected area but they seemed to have used the locust figure on their coat of arms only between 1340 and 1347[10] – the immediate aftermath of the events. As far as I can see on the basis of previous heraldic research, a locust is quite a uncommon choice as a heraldic charge, especially as this does not involve canting arms of noble families.[11] However, most examples of locusts that could be found in heraldic databases and collections seem to be either undated, from the early-modern period or even later.

The apocalyptic event of the 1338 locust invasions in Central Europe obviously made a huge impression not only on contemporaries, and most probably on Late Medieval Austrian noblemen, but also on present-day histotainment with fantasies running wild.
So let me ask the assembled community of experts on heraldry a question: Is the locust charged coat of arms depicted on this seal from 1347 a unique finding? And if we accept the hypothesis that we can connect the temporary appearance on Fronauer’s seal with the locust invasion of 1338 in Lower Austria, are there further examples of disastrous events depicted on coats of arms in the Late Middle Ages?

Cite the article as: Martin Bauch, "Charging locusts? A 14th Century Seal from Lower Austria", in: Heraldica nova. Medieval Heraldry in social and cultural-historical perspectives (blog on Hypotheses.org), published: 13/01/2016, Internet: https://heraldica.hypotheses.org/4074.

Annotations:

[1] German translation: Als bald danach einmal unser Schwager zum Frühstück auf den folgenden Tag eingeladen hatte, riss uns ein Soldat bei Sonnenaufgang aus dem Schlaf und rief: “Herr, steht auf, der jüngste Tag bricht an, denn die ganze Welt ist voller Heuschrecken!” Da erhoben wir uns, bestiegen das Pferd und ritten eilig bis Pulkau, weil wir ihr Ende sehen wollten. Erst dort, nach sieben Meilen, war es festzustellen. Die Breite des Zuges konnten wir nicht überblicken. Ihr Zirpen glich eher einem tosenden Lärm, ihre Flügel waren wie mit schwarzen Buchstaben gezeichnet, sie wirkten wie ein dichtes Schneetreiben, so dass man ihretwegen die Sonne nicht mehr sehen konnte. Sie verbreiteten einen aufdringlichen Gestank. Bald teilten sie sich: Die einen nach Bayern, andere nach Franken, wieder andere in die Lombardei, andere über die ganze Erde. Sie vermehrten sich stark, denn zwei von ihnen zeugten in einer Nacht mehr als zwanzig. Sie waren klein, aber wuchsen schnell. Man fand sie drei Jahre lang. Vita Caroli Quarti. Die Autobiographie Karls IV., ed. Eugen Hillenbrandt (Stuttgart: Fleischhauer und Spohn, 1979), 142-143; for a approximate dating of the event see Regesta Imperii 8, No. 66, as Charles was in Pulkau around 28 July 1338.

[2] German translation: In jenem Jahr kamen Heuschrecken in großer Zahl nach Böhmen, in einer wunderlichen Anordnung fast wie eine Schneewolke. Da sie sehr dicht und komprimiert flogen, konnte man durch sie hindurch die Strahlen der Sonne nicht sehen. Wegen des von ihnen ausgehenden großen Lärms und Getöse konnte der eine den anderen beim Sprechen nicht verstehen, und auch das Läuten der Glocken hörte man nicht. Und wo auch immer sie sich niederließen, blieb kein Saatgetreide, kein Heu, kein Gras noch sonst etwas, was auf der Erde wächst, zurück, denn sie verzehrten alles. Und sie lagerten dicht an dicht auf den Feldern, so dass sie an einigen Stellen den Pferden bis an die Knie reichten. Daher verheerten sie viele Orte Böhmens, Mährens und Ungarns und der benachbarten Länder. Und viele verschiedene Vögel versteckten sich aus Angst vor den genannten Heuschrecken in Felshöhlen und abgelegenen Berg- und Waldgebieten, wo sie vor Hunger zugrunde gingen. Und sie [die Heuschrecken] waren verderbenbringend und giftig, so dass Schweine oder Hunde oder andere Tiere, die sie fraßen und sich nicht sogleich übergaben, ihr Leben verloren. Der gesamte Klerus und das Volk von Prag hielt eine Prozession mit Reliquien und Fahnen ab, um die Milde Gottes zu erbitten, dass er diese Widerwärtigkeit zur Flucht bewege. Als sich danach die genannten Heuschrecken der Stadt Prag näherten, erhoben sich sofort Raben, Krähen, Dohlen, Elstern und andere Vögel, die sich plötzlich versammelt hatten, und – wundersam zu sagen – schlugen sie [die Heuschrecken] mit aller Kraft zurück. In verschiedenen Reichen richteten die Heuschrecken großen Schaden an und kamen bis an den Rhein und darüber hinaus. (Franz von Prag, Chronicon Francisci Pragensis / Kronika Františka pražského, ed. Jana Zachová, Praha: Nadace Patriae, 1998) [= FRB. Series nova 1], lib. III, cap. 12 [Translation M. Bauch]).

[3] Venero in Lombardia tante lochuste che dove andavano devoravano tute le biade e tute le champagne. Anonymus, Corpus Chronicorum Bononiensium, ed. Albano Sorbelli (Città di Castello: Lapi, 1938) [= RIS² 18/1,2], 499). See more evidence from contemporary chronicles on the locusts: Anonymus, Chronicon Estense cum additamentis usque ad annum 1478, ed. Giulio Bertoni and Emilio Paolo Vicini (Città di Castello: Lapi, 1908) [= RIS² 15/3], 110; Sagacino Levalossi and Pietro della Gazata, “Chronicon Regiense. Ab Anno MCCLXXII usqu ad MCCCLXXXVIII”, in Rerum Italicarum Scriptores. Tomus decimusoctavus, ed. Ludovico Antonio Muratori (Milano: Societas Palatinae, 1731), col. 55.

[4] Wetter, Klima, Menschheitsentwicklung. Von der Eiszeit bis ins 21. Jahrhundert, edited by Frank Sirocko. Darmstadt: WBG, 2009, 167-168.

[5] For the Czech lands see Rudolf Brázdil et al., “Past locust outbreaks in the Czech Lands: do they indicate particular climatic patterns?”, Theoretical and Applied Climatology 116 (2014), 343–57; for Italy: Dario Camuffo and Silvia Enzi, “Locust Invasions and Climatic Factors from the Middle Ages to 1800”, Theoretical and Applied Climatology 43 (1991), 56; for the Eastern Alps: Christian Rohr, Extreme Naturereignisse im Ostalpenraum: Naturerfahrung im Spätmittelalter und am Beginn der Neuzeit (Köln/Weimar/Wien: Böhlau, 2007), 468-74.

[6] Brázdil, Past locust outbreaks, 353-55; Camuffo and Enzi, Locust Invasions, 68.

[7] Rohr, Extreme Naturereignisse, 474.

[8] St. Pölten, Niederösterreichisches Landesarchiv, Ständisches Archiv, Urkunde Nr. 354. I’m very grateful to PD Dr. Roman Zehetmayer who was very helpful.

[9] Maximilian Weltin et al., Wehrbauten und Adelssitze Niederösterreichs. Das Viertel unter dem Wienerwald: Band 2 (St. Pölten: NÖ-Inst. f. Landeskunde, 2003), 288-89.

[10] For the coats of arms of this family see Ludwig Freidinger, “Wappen des Adels, der Geistlichen und der Bürger im Pittener Gebiet, im oberen Münztal und in der Nordoststeiermark im Mittelalter“, PhD diss., Karl-Franzens-Universität Graz, 1990, 164-68. The seal in Fig. 1 is not discussed there but we find a certain Alber Fronauer – in uncertain relationship to Niklas – who uses a seal with a unclear zoomorphic figure in 1340, identified either as a bird (hawk?) sitting on a sprig or as a locust (Ibid., 164-65). I owe this very helpful hint to Dr. Thomas Kühtreiber (IMAREAL, Krems), who provided me generously with literature and further help.

[11] See the extensive overview in French, AnneBh, L’abeille, le papillon et autres “insectes”, in: La Langue du Blason. Héraldique, armoiries et blasonnement – textes et images, 26 October 2013 http://lalanguedublason.blogspot.fr/2013/10/labeille-le-papillon-et-autres-insectes.html I thank Marcus Meer for pointing this article out to me.

 


Martin Bauch

Leiter einer Nachwuchsforschungsgruppe (Freigeist-Fellowship) am Leibniz-Institut für die Geschichte und Kultur des östlichen Europa (GWZO) in Leipzig; Mitgründer von mittelalter.hypotheses.org

9 Responses

  1. De Faucher de La Ligerie says:

    Le blason de notre famille est: de gueule à la locuste d’or. Il proviendrait de la première croisade durant laquelle les combats faisant preuve d’une cruauté telle qu’elle fut nommée la “croisade des sauterelles” . Pourriez-vous me donner votre point de vue à ce sujet. Merci

    Léo de Faucher de La Ligerie

  2. Emmanuel de Boos says:

    Les criquets (locusts) ou sauterelles (grasshopers/beanpoles) sont des meubles rares en héraldique, comme le sont tous les insectes. Malheureusement, lorsqu’ils ne sont pas directement parlants ou allusifs (ci-dessous Faucher, lié à une version vernaculaire du criquet « faucheur », ou Sautreau qui fait référence au saut : jump), les raisons de l’adoption de ces meubles nous échappent presque systématiquement.

    Renesse, Dictionnaire…, t. III, p. 114 donne la table héraldique de l’Armorial général de J.-B. Rietstap ainsi que des différents volumes qui le complètent (par Rolland). Il faut donc s’y reporter. Je ne donne pas à nouveau cette liste puisque Klaas Padberg Evenboer l’a fait plus haut…

    On connait certaines témoignages de nuées de criquets dans le sud de la France au MA (il me semble qu’Etienne de Bourbon, toujours très attentif aux catastrophes naturelles, relate l’une d’elle) mais sans qu’on puisse faire la relation avec une quelconque adoption d’armoirie. La nuée de sauterelles a aussi un lien avec l’une des sept plaies d’Egypte et le MA a beaucoup aimé cet épisode particulièrement « coloré » de la Bible. On trouve donc un certain nombre de références à ces sauterelles, dans un cadre symbolique. Les bestiaires parlent également de cet insecte et il serait peut-être intéressant de les consulter, tant sur le plan du texte que de l’image.

    Ce qui me semble intéressant, en l’espèce, c’est ce lien entre la catastrophe et l’armoirie. La catastrophe est directement liée à l’actualité, alors que l’armoirie est sensée se perpétuer dans la longue durée. Il faudrait voir si cette armoirie s’est transmise aux descendants de l’adoptant ou si elle a subie des transformations graphiques destinées à la rendre plus « acceptable » dans un cadre général. Quoi qu’il en soit, le choix de cette figure rare et le lien qu’on peut faire avec une attaque particulière de criquets en Autriche, montre bien le dynamisme de la société de l’Europe centrale en matière d’héraldique. Un tel choix me paraît presque impossible en cette première moitié du XIVe siècle dans les pays dits d’héraldique classique, où depuis deux siècles des habitudes ont eu le temps de s’installer, habitudes qui éloignent l’héraldique de l’actualité et la rattachent plutôt à d’autres traditions (la famille, le clan/lignage, le fief, etc.) et à un système iconographique en cours de fermeture.

    Le seul lien qui me vienne à l’esprit concernant une catastrophe naturelle ou un évènement marquant ayant pu se trouver répercuté dans les armoiries concerne les volcans… Renesse recense un certain nombre d’entre eux (qu’il s’agisse de volcans désignés comme tels ou de monts enflammés, ce qui revient à la même chose) tome VI, p. 610-611. Mais il est bien difficile de faire un lien quelconque entre le choix d’un volcan comme figure héraldique et une éruption volcanique donnée. Je signale seulement les armoiries de Mac Leod, s. de Lewis, dans Berry 1320 (reproduit aussi dans mon dictionnaire du blason n° 889), d’or au volcan de sable, enflammé de gueules, qui montrent un volcan actif. L’île de Lewis est certainement une île très volcanique, mais une éruption a-t’elle eu lieu aux XIII-XIVe siècle, je suis incapable de le dire.

    Il ne faudrait pas, sans doute, ignorer d’autres évènements naturels, moins marquants, mais qui restent liés à l’actualité, tels que les comètes, ou même les arcs-en-ciel (M. Pastoureau s’y est intéressé)… que l’on peut relever dans certaines armoiries. Un peu dans le même ordre d’idée, mais plus général, on peut penser aux armoiries imaginaires qui font référence à un évènement précis de la vie d’un héros, qui intervient tardivement dans la vie de ce dernier, parfois à l’occasion de sa mort même…

    J’espère ne pas avoir trop dévié du sujet d’origine : il ne s’agit là que de pistes de recherches à propos des catastrophes naturelles et de leurs éventuelles répercutions dans les armoiries.

  3. Martin Bauch says:

    Dear readers and commentators: I received a lot of feedback on my question, publicly and on other channels. I thank everybody for their helpfull expertise, which was very appreciated; yet I have to summarize: There seem to be no comparable examples of locusts as charges from the Late Middle Ages, for sure not from the 14th century. And I didn’t want to forget to mention, that it was in the very beginning Max Weltin who discovered this unusual seal for the first time and passed the hints to colleagues, until it finally arrived to me. If there are any further news, I’ll certainly inform you via this blog.

  4. Maurizio Carlo Alberto Gorra says:

    Salve Martin, salve a tutti,
    un’altra segnalazione italiana.
    Famiglia Sabatier (Fiesole, Toscana), in Archivio di Stato di Firenze, Libro d’oro della nobiltà di Fiesole (XVIII-XIX sec.), I, vol. 178, tav. 80, nonché ivi, Raccolta Ceramelli-Papiani, fasc. 6403 (http://www.archiviodistato.firenze.it/ceramellipapiani2/index.php?page=Famiglia&id=6603).
    D’argento, allo scaglione di rosso accompagnato da tre locuste di verde, l’inferiore sormontata da una stella di cinque raggi d’oro; al capo d’azzurro, al sole accostato da due stelle di cinque raggi, il tutto d’oro.

    La ricerca di stemmi italiani più antichi, per ora, non ha dato esito: ad esempio, lo Stemmario Carpani (fine XV) ha rane e farfalle, ma locuste no.

    cordialmente

  5. Klaas Padberg Evenboer says:

    Dear Martin,

    The following arms with locusts are described in J.B. Rietstap, Armorial général précédé d’un dictionnaire des termes du blason, 2 vol., Gouda, 1884-1887.

    Aparasis – D’argent, à trois corbeaux, 2 et 1, de sable, posés sur trois sauterelles de sinople.
    Bandini-Giustiniani – Coupé d’un trait, parti de deux autres, qui font six quartiers: au 1, d’argent, à trois bandes de gueules, au chef du même, ch. d’une croix du champ (Bandini); au 2, de gueules, à une tour d’or, au chef du même, ch. d’une aigle de sable (Giustiniani); au 3, d’or, au lion de sable (Mahony); au 4, échiqueté d’or et d’azur, à la fasce de gueules (Clifford); au 5, d’argent, à une bande de gueules, ch. d’une ancre du champ, posée dans le sens de la bande, et acc. de trois quintefeuilles de gueules, tigées de sinople, le tout enclos dans un double trêcheur fleuronné et contre-fleuronné de sinople (Levingstone); au 6, de gueules, à la bande d’argent, ch. d’une sauterelle de sinople, posée dans le sens de la bande (Grillo ducs de Mondragone.).
    Berard- D’argent, à la fasce d’azur, ch. de trois trèfles d’or et acc. de trois sauterelles de sinople.
    Chauvereau – D’argent, au chevron de gueules, acc. de trois sauterelles de sinople.
    Faucher (de) de la Ligerie – De gueules, à une sauterelle ou faucheur d’or, posée en fasce. Tenants: deux sauvages de carnation, ceints et couronnés de lierre, armés de massues.
    Faucher de la Ligerie – De gueules, au faucheur (sauterelle) d’or posé en fasce. Tenants: deux sauvages de carnation tenant leurs massues.
    Galon de la Chanière – D’azur, à trois sauterelles d’or.
    Griethuysen (van) – Écartelé: au 1, un oiseau contourné, colleté d’un ruban flottant, la tête sommée d’une étoile; au 2, un lion léopardé; au 3, une demi-aigle, mouv. du parti; au 4, une sauterelle passante.
    Heimo ou Heimoz – Palé d’or et d’azur, au chef du second, ch. d’une sauterelle passante de sinople. Ou: D’or, à deux pals d’azur, au chef du premier, ch. d’une sauterelle passante de sinople, surmontée d’une fleur-de-lis du même.
    Kluytmans – D’argent, à trois sauterelles passantes de sinople.
    Landau zum Thurnhof – D’or, à un casque de tournoi de sable, taré de profil, acc. de six sauterelles volantes au naturel, chacune posée en pal, 3 rangées en chef et 3 rangées en pointe.
    Nolde – De sable, à trois sauterelles passantes d’or.
    Parise – D’argent, à trois sauterelles de sinople, surmontées de trois corbeaux de sable.
    Sautreau – D’azur, au chevron d’or, acc. en chef de deux étoiles d’argent et en pointe d’une musette du même, garnie d’or, le chevron surmonté d’une sauterelle d’or, soutenue d’une trangle du même.
    Schaubert – D’or, à une sauterelle passante au naturel, au chef d’azur, ch. de trois étoiles d’or.
    Schreckinger de Haslach – De gueules, à une sauterelle passante de sinople, mouv. du flanc senestre de l’écu. Casque couronné.
    Schreckleeb d’Aicha – Parti: au 1, de sable, au lion d’or, tenant une épée d’argent; au 2, d’argent, à trois trèfles mal-ordonnés de sinople, mouv. d’une seule tige sur une colline d’azur, le trèfle supérieur supp. une sauterelle de sinople. Deux casques couronnés.
    Schröckinger de Neudenberg – De gueules, à une sauterelle de sinople, en fasce.
    Thatcher – De gueules, à la croix ancrée d’argent, au chef d’or, ch. de trois sauterelles de sinople.

    Kind regards,
    Klaas Padberg Evenboer

  6. Le garrec says:

    Locusta migratoria, Locust, among the most formidable of these pests in the Old World. Locust symbolize the quickness in battle. These insects fly in swarms and carry devastation in all fields where they spend. Some noble houses may have taken the Locust in their arms in memory of someone of their ancestors hunted and defeated a horde of barbarians who wanted to invade part of the kingdom, either by land or by sea.

  7. Giovanni Giovinazzo says:

    Buongiorno,
    lo stemma di Acquasanta Terme è trattato nell’appena uscito Le Marche sugli scudi. Atlante storico degli stemmi comunali a cura di Mario Carassai; testi di Antonio Conti, Vieri Favini (associato AIH) e Alessandro Savorelli (AIH) (http://www.andrealivieditore.it/vedilibro.php?novita=&categoria=&offerta=&libro=142). L’emblema in questione trae origine da sigilli di fine Cinquecento e inizio Seicento ed è effettivamente collegato con la figura del santo patrono Giovanni Battista.
    ————————————————————————————————————————
    Dear Sirs,
    The arms of Acquasanta Terme is present with his explanation in the book called Le Marche sugli scudi. Atlante storico degli stemmi comunali edited by Mario Carassai; written by Antonio Conti, Vieri Favini (AIH associated) and Alessandro Savorelli (AIH member).
    Please, refer to the link http://www.andrealivieditore.it/vedilibro.php?novita=&categoria=&offerta=&libro=142.
    The represented symbol originates from specific cachet issued at the end of Fifteenth Century and at the beginning of Sixteenth Century: it is actually connected with the picture of the patron saint John the Baptist.
    Thanks

  8. Martin Bauch says:

    Grazie mille per questa segnalazione interessante. Si, infatti, negli stemmi moderni si trovano relativemente spesso le locuste. Ma per il tardo Medioevo mi restano tante domande… Particolarmente l’Italia potrebb’essere interessante, come le locuste entravano da almeno due direzioni: Traversando il Mediterraneo via Sicilia dal Africa Settentrionale e – come in questo caso – entrando in Italia dal Nord-Est, della pianura pannonica per esempio.

  9. Maurizio Carlo Alberto Gorra says:

    Buongiorno, grazie per questa segnalazione, davvero interessante.
    Una locusta è presente nello stemma (modernissimo) del comune italiano di Acquasanta Terme (provincia di Ascoli Piceno), concesso con decreto del 10.7.2004.
    L’insetto, rivolto, accompagna nel cantone sinistro della punta la figura di San Giovanni Battista, patrono della località, e ritengo che sia connessa con le attività da lui svolte nel deserto.
    Possiamo vederlo in questo link: https://it.wikipedia.org/wiki/File:Acquasanta_Terme-Stemma.png
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    Good morning, thanks for this study, really interesting.
    A locust is in the coat of arms (very modern) of the Italian town of Acquasanta Terme (province of Ascoli Piceno), granted by decree of 10.7.2004: the insect, contournè, accompanies in the sinister base the figure of Saint John the Baptist, the civic patron, and I think it is connected with the activities carried out by him in the desert.
    We can see it in the link above.

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